Yerba Mate

La yerba mate, infusión tradicional de la Argentina, se obtiene del árbol de la yerba mate (Ilex paraguariensis Saint Hilaire). Es una bebida muy popular cuyo consumo incentiva el sistema nervioso central y favorece la actividad mental. También reduce la fatiga, disminuye la sensación de apetito, favorece la función gástrica y tiene cualidades laxantes.
La especie requiere climas húmedos y suelos areno-arcillosos ricos en hierro, fósforo y potasio, condiciones que se dan en las provincias de Misiones y Corrientes, donde se producen más de 700.000 toneladas anuales de materia prima que permiten elaborar unas 235.000 toneladas de producto final. Este volumen representa aproximadamente el 40% de la producción mundial. Una vez cosechada, la yerba es secada, triturada y sometida a un prolongado estacionamiento, única forma de obtener el sabor y el aroma deseados.

Los envases para la venta al público cuentan con capas de diversos materiales que preservan el aroma y el sabor, y aunque las presentaciones más usuales son de medio y de 1 Kg., también las hay de un cuarto y de 2 Kg. a las que se añaden paquetes de 50 y 100 sobrecitos para prepararla como el té tradicional.

Los argentinos consumen la yerba mayoritariamente a través del mate, nombre del recipiente donde se colocan yerba y agua, bebiendo la infusión resultante a través de una bombilla que actúa como sorbete y filtro colador. A esa forma se suma el mate para tomar en taza, que se prepara de manera similar al té en hebras, o utilizando la presentación en saquitos de papel.

Argentina es el mayor productor y exportador de yerba mate. Envía al exterior entre el 10 y el 15 % del volumen producido. Aunque la infusión se exporta a más de 40 destinos, los principales compradores son Siria y Brasil.

Las colocaciones crecen a medida que se difunden las beneficiosas propiedades de la infusión. Otro mercado en desarrollo es el de los complementos dietarios, que incluyen principios activos para ayudar a controlar la obesidad, la fatiga física y mental, y favorecer la lucha contra la depresión y las jaquecas.